Hutong in Beijing

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According to expertsthe word Hutong originated from Mongolian language meaningWell“.In ancient timespeople tended to gather and live around wellsSo the original meaning of Hutong should bea place where people gather and live.”Another explanation says that during the Yuan Dynastyabout 13th centuryresidential areas in the city were divided into many divisionsBetween the smaller divisions were passageways for people to travel throughAnd those passageways also functioned as isolation belts against fire risksIn Mongolian languagepassageways of this kind were called HutongBut no matter what Hutong exactly meansone thing is for surethat isHutong first appeared in Beijing during the Yuan DynastyIn the early 13th centurya Mongolian tribe from the north became very strongLed by Genghis Khanthe Mongolian occupied Beijingthe capital of the Jin DynastyIn the year 1271,Kubla Khanthe grandson of Genghis Khanounded Yuan Dynasty and set Beijing as the capital city in the following yearUnfortunatelythe old city was completely destroyed during the warSo they had to rebuild itIn old Chinaall the structures and roads were required to be symmetricalSo the city was well designedFirstthey had to find a centerand then built a regular square cityThe layout of the city was very much like a chessboardAbout 50 residential areas were constructedwith straight roads and Hutongs in betweenAt the timethere was a clear definition for avenuestreet and HutongA 37-metrewide road was called an avenuean 18-metrewide one was called a streetand a 9-metrewide lane was called a HutongMost of today’s Hutong were formed during the Ming and Qing Dynasties that followedNobody knows exactly how many Hutongs there are in nowadays BeijingBut one thing is for sureif we connected all the Hutongs togethertheir total length would even be longer than the famous Great wallwhich is about 4000 miles longerOr to make it clearit could build a highway from Seattle to Bostonall across America

Today you can find various Hutongs with different shapeslengths or directions.The shortest one is only 40 centimeters widewhich means a person like me has to walk sideways to get throughAnd some Hutongs have more than 20 turnsWith the growth of the populationmany old Hutongs have disappeared to make way for highrise apartmentsToday I’m very happy to show you some wellpreserved Hutongsand to let you experience the typical Chinese lifeAre you readyLet’s go

As we walk through the Hutongsyou may find most of them look almost the same with graycolored walls and bricksActually inside those walls are the courtyard houseswhere people liveIn Chinese we call themsiheyuan“.”Siliterally means four,”hemeans to surroundandyuanrefers to the courtyardSo a rectangular wall enclosing four housesone built on each side facing into the centeris called a SiheyuanWhen they were first builtusually one Siheyuan was owned by only one familybut nowadayswith the growth of the populationmost Siheyuans are shared by 4 to 10 families.

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